Archive for the 'Life in Chicago' Category

Décimo Chicagoniversario

Hoy se cumplen diez años desde que me mudé a Chicago (aunque, justo ahora, resulta que estoy en Bilbao), y por muy comatoso que esté BorjaNet, esto hay que marcarlo con un post en el blog. Para los nostálgicos, os recomiendo leer los posts que escribí los primeros día que estuve en Chicago, empezando por Chicago, Día 1.

Yo me los acabo de releer, y la avalancha de memorias ha sido fantástica. Es momentos como estos que me alegro de haber mantenido y escrito un blog, sobre todo en periodos tan importantes de mi vida. He revivido detalles que se me habían olvidado por completo, y es interesante leer la perspectiva de “Borja de hace diez años” (sobre todo en los tecnológico: me maravillaba el ADSL de 1.5Mb/s de EEUU, y varios comentaristas del blog salivaban ante semejante ancho de banda). Mi estilo de escribir también ha evolucionado mucho; ahora es mucho más cuidado y antes era más “de la cabeza directo a la página”, hasta el punto de que algunos posts casi suenan a transcripciones orales.

También es curioso como el blog era básicamente “la red social” en esa época. Me acababa de mudar a EEUU, y no había Facebook o Twitter para mantener a mis amigos y familia actualizados. El único mecanismo era el blog, y la mayoría de los posts tienen abundantes comentarios (muchos de ellos con preguntas que luego yo respondo en otro comentario), muy similar a como interactuamos en Facebook muchos de nosotros hoy en día.

¿Y los siguientes diez años? Pues seguramente en Chicago. Ya os iré contando.

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Ejerciendo de profesor

Hace semana y media fue la ceremonia de investidura, o “Convocation”, de la Universidad de Chicago. Al igual que muchas universidades americanas, la Universidad de Chicago tiene una única mega-ceremonia de investidura donde son investidos todos los estudiantes en todas las disciplinas, y a todos los niveles (licenciatura, master, y doctorado).

Para acomodar semejante evento, la plaza central de la universidad se convierte en una especie de auditorio improvisado, con un escenario, mogollón de sillas, y gigantescas pantallas:

Convocation

UChicago Convocation 2011

UChicago Convocation 2011

Este año, tuve ocasión de participar como parte del profesorado, algo que resultó bastante interesante. De entrada, a diferencia de las universidades españolas, en EEUU cada universidad tiene un traje académico distinto (aunque la mayoría siguen un patrón común), y cada profesor lleva el traje académico de la universidad donde se doctoró. Aquí podéis ver a los profesores esperando a dirigirse al escenario, casi todos con un traje distinto:

Spring Convocation, 2011
Foto de Dan Dry

Incluso había un profesor español que tenía el traje académico típico de las universidades españolas:

UChicago Convocation 2011

En fin, como profesor, pude sentarme en el escenario y vi la ceremonia desde una perspectiva distinta:

UChicago Convocation 2011

Desafortunadamente, al final no me hice ninguna foto con el traje académico (podeis ver fotos del traje cuando me doctoré). Eso sí, se me puede ver en algunas de las fotos oficiales (fotos tomadas por Dan Dry, haced click para ver el original):

Spring Convocation, 2011

Spring Convocation, 2011

Spring Convocation, 2011

En Flickr podeis ver más fotos oficiales de la ceremonia.

UChicago @ ACM ICPC 2011 World Finals

[This is one of those rare posts in English, since the main audience for this topic is English-speaking. — Este es uno de esos pocos posts en inglés, ya que está dirigido principalmente a gente de la universidad, y la mayoría no entiende español :-) ]

Like last year, and the year before that, the University of Chicago qualified for the World Finals of the ACM’s International Collegiate Programming Contest. This year, however, the road to the World Finals was bumpier than usual. Originally scheduled to take place in Egypt in late February, the World Finals had to be postponed (due to extraordinary circumstances), and were ultimately rescheduled to take place from May 28 to May 31 in Orlando, Florida.

Even though we did not get to see pyramids, going to the World Finals is still a unique and amazing experience, and we feel privileged to have been able to do it for three years in a row. The students on this year’s awesome team were Korei Klein (4th year undergrad, majoring in Computer Science and Mathematics), Denis Pankratov (2nd year PhD student in Computer Science), and Matthew Steffen (4th year undergrad, majoring in Computer Science and Mathematics).


[Official team portrait. Photograph by David Hill. L to R: Borja Sotomayor (coach), Korei Klein, Denis Pankratov, Matthew Steffen]

As you can see, in the spirit of UChicago quirkiness, our team continued last year’s tradition of wearing a dress shirt and tie in combination with the official contest t-shirt.

This year, our team also included Assistant Coach Louis Wasserman (3rd year undergrad, majoring in Mathematics). Louis was a contestant in the teams that made it to the World Finals in 2009 and 2010, but was ineligible to participate this year (students are only allowed to participate twice in the World Finals). So, instead of participating as a contestant, Louis provided valuable support to this year’s team by sharing his insights on the deeper mathematical and algorithmic mysteries of the ICPC problem sets. He also rocked the kilt at ICPC:

Like every year, the World Finals included a packed schedule of events, starting with the IBM TechTrek on Saturday, where we were treated to a day at SeaWorld. Not just that, the day started with a private showing of a new show in Shamu Stadium:

In the evenings, teams had a chance to relax in the IBM Chill Zone, with various games to play, including foosball:

There was also a lot of big bouncy balls that begged to be played with and thrown around. After much cavorting around, we were informed that the balls were meant to be used only to sit on. This made our team sad:

Most of Sunday was spent on orientation and on a practice contest in preparation for the big day on Monday. Here we can see our team hard at work on the practice problem set:

29-may-2011 08:46, Canon Canon PowerShot SD11, 2.8, 6.2mm, 0.05 sec, ISO 200
 
29-may-2011 08:48, Canon Canon PowerShot SD11, 2.8, 6.2mm, 0.125 sec, ISO 200
 

In between practices, we also had a chance to participate in the ICPC Podcast, where our team discussed its “Secret Sauce”.

Finally, on Monday, May 30, the actual World Finals contest took place. For those of you unfamiliar with how ICPC works, here’s a quick primer: a team of three students is given five hours to solve between eight and eleven programming problems. Each team has only one computer, so they must divide their time wisely between coding and thinking about problems. Solutions are submitted electronically to judges who use automatic judging tools that will run insanely exhaustive test cases through the solution; if the solution passes all the tests, it is accepted as a valid solution. Teams are ranked first on number of problems solved and then on the time it took them to solve each problem (with a 20 minute penalty for each incorrect submission).

During the contest, only the contestants are allowed on the contest floor. Everyone else, including the coaches, must observe the contest from a separate room, where we could see the live scoreboard and live commentary:

30-may-2011 07:05, Canon Canon PowerShot SD11, 2.8, 6.2mm, 0.167 sec, ISO 200
 

The scoreboard is frozen for the last hour of the contest and, once it ends, the final standings are revealed. The University of Chicago ultimately placed 79th out of 105 teams:

30-may-2011 12:21, Canon Canon PowerShot SD11, 4.0, 11.614mm, 0.125 sec, ISO 200
 

Our team solved two problems, C and K, and attempted a third one, E (you can see the problem set here). This was actually an improvement over last year, where our team only managed to solve one problem (the year before that, we didn’t manage to solve any). And to put this result into context, just slightly over half the teams solved four or more problems, and only seven US teams (out of 17) managed to solve three or more problems (we actually placed 9th out of the 17 US teams). You can see the full scoreboard here.

So, all in all, we were very happy with our performance, specially after spending so much time honing our World Finals strategy (based on our experiences in past World Finals) and training more than last year in preparation for the contest; it looks like all the extra effort has definitely paid off. So, after the long road to the World Finals, this is us, happy and relieved, at the end of the contest:

30-may-2011 12:51, Canon Canon PowerShot SD11, 2.8, 6.2mm, 0.167 sec, ISO 200
 

After the contest, we were treated to the IBM Celebration, the location of which is a tightly guarded secret every year. This year, however, it was an open secret that we would be going to Universal’s Islands of Adventure theme park, but we did not know what the excursion would involve exactly. As it turns out, IBM went all out and treated us to what (at least in my book) has been the best Celebration so far: they opened part of the park after hours just for us, and we were able to ride on some of the best rides without waiting in line. One part of the park that was open for us was The Wizarding World of Harry Potter. As a Harry Potter fan, I could hardly contain my excitement at walking around a recreation of Hogsmeade and riding on Harry Potter and the Forbidden Journey, a truly awesome dark ride through the world of Harry Potter.

So, like last year and the year before that, a great time was had by all. Now it’s time to start working on qualifying for the the 2012 World Finals in Warsaw, Poland!

Un trimestre de agárrate y no te menees

Jolin, casi tres meses sin escribir en el blog. Y yo que pensaba que después de la tesis por fin iban a acabar estos periodos de sequía en el blog. En fin, la razón es simplemente que este trimestre (el trimestre de invierno, de comienzos de enero a finales de marzo) he estado hasta las cejas de curro, sobre todo porque tenía que impartir dos asignaturas a la vez y, entre las dos asignaturas, tenía 70 estudiantes.

Ya, ya, parece poco, pero aquí en EEUU, donde las clases suelen tener 20 estudiantes, impartir dos asignaturas a la vez y tener tantos estudiantes es bastante raro. De hecho, ¿sabéis esa cara que ponemos cuando nos describen algo desagradable, como cuando a alguien se le sale medio hueso del brazo después de pegarse una leche monumental? Esa es la cara que me ponía casi todo el mundo en la universidad cuando me preguntaban “¿Qué tal este trimestre?” y les decía que estaba impartiendo dos asignaturas y tenía tantos alumnos.

Pero, ¿cómo es posible? Vamos, en las universidades Españolas estamos acostumbrados a impartir varias asignaturas al mismo tiempo con muchos más estudiantes, y no es para tanto (el año que estuve dando clase en Deusto tenía casi 100 estudiantes en una misma clase, y no me consumió ni una tercera parte de lo que me consumió una sola de las asignaturas que impartí este trimestre). Vale, pues imaginaros esto (sobre todo los que habéis dado clase a nivel universitario): imaginaros el mejor estudiante de vuestra clase. Motivado, con ganas de aprender, e inteligente. De los que van a por más que el aprobado fácil, pero tampoco quieren sacar nota y ya está. El tipo de estudiante que genuinamente quiere aprender.

Vale, pues ahora imaginaros setenta estudiantes como ese. Así es el aula americana (bueno, en todas las casas se cuecen habas, y también había algunos que iban a por el aprobado y poco más, pero eran ultra-minoría). Me imagino que los lectores docentes pensarán “¡Qué gozada! ¡Ojala esa fuese mi aula!”. Sí, efectivamente, me quejo de vicio, pero tener estudiantes tan motivados es un arma de doble filo: hay que preparar las clases mucho mejor (en EEUU los chavales no se cortan a la hora de hacer preguntas, y no solo para pedir clarificaciones, sino para preguntar casos hipotéticos que a ti igual ni se te habían ocurrido), hay que cubrir mucha más materia, más proyectos, etc. Vamos, requiere bastante trabajo día a día.

Para que os hagais una idea, estas son las dos asignaturas que impartí este trimestre (que, en nuestra universidad, son 10 semanas, con 3 horas por semana para cada asignatura).

  • Introducción a la Programación. En EEUU, como he explicado en otros posts, no escoges una licenciatura desde el primer día, y sueles escoger una especialización en tu segundo o tercer año (el “major” de tu licenciatura), y tienes muchas asignaturas que no tienen nada que ver con tu “major”. Esta asignatura de introducción a la programación era para “non-majors”: gente que no se va a especializar en informática, pero quiere aprender programación (o tiene que aprender, porque la asignatura también sirve para cumplir ciertos requisitos de la carrera).

    Prácticamente todos los estudiantes empezaron desde cero (era su primer contacto con la programación) y, en diez semanas, vimos C/C++, Orientación a Objetos, Python, XML, y SQL. De nuevo, ojo al dato: son “no-informáticos” y, al final del trimestre, algunos de ellos alcanzaron un nivel que mucha gente no alcanza hasta su segundo o tercer año de carrera en España. Canela fina, señora.

  • Sistemas Operativos. Esta asignatura era para “majors” de informática. Vamos, estudiantes que ya saben programar, etc. ¿Y que hacen los estudiantes en esta asignatura? Implementan un kernel para arquitecturas x86. Y esta no es una especie de asignatura-proyecto que realizan después de aprender sobre sistemas operativos en otras asignaturas. Es la primera y única asignatura de Sistemas Operativos que ven en la carrera, e implementan un kernel a la vez que aprenden por primera vez sobre conceptos fundamentales de sistemas operativos. Y lo hacen en diez semanas. Cágate, lorito.

    Vale, vale, no lo implementan completamente desde cero. Partimos de la base de un kernel didáctico llamado Pintos, pero los estudiantes todavía tienen que implementar un planificador de procesos con prioridades, las llamadas de sistema, un gestor de memoria virtual, y un sistema de ficheros. Vamos, similar a la asignatura de sistemas operativos que yo mismo tuve hace seis años aquí en Chicago. En Deusto tuve tres asignaturas de sistemas operativos y pensaba que entendía como funcionaba un sistema operativo pero, cuando tuve que implementar un kernel yo mismo, lo entendí a un nivel mucho más profundo.

    La asignatura de sistemas operativos, en concreto, es un buen ejemplo de por qué las asignaturas aquí, incluso con un número reducido de estudiante, requieren mucho más tiempo. Impartir una asignatura donde treinta y pico estudiantes están peleándose con la implementación de un kernel, y te van a hacer muchas preguntas (porque si no entienden algo, entonces no van a poder implementarlo), requiere mucho más tiempo y preparación que una asignatura “clásica” donde simplemente vas a clase 2-3 días a la semana, largas una chapa sobre un semaforo nosequé, una página de memoria virtual tralará, que la abuela fuma en pipa, etc. y al estudiante no se le exige una aplicación inmediata de esos conocimientos (y, a su vez, el profesor no tiene que estar tan al pie del cañón).

Y eso no es lo único que ha pasado este trimestre. Al igual que el año pasado, y hace dos años, nos hemos vuelto a clasificar para ICPC, el “mundial de programación”. Bueno, de hecho, nos clasificamos en Noviembre y se me pasó escribir un post, pero este trimestre es cuando hemos empezado los entrenamientos. Originalmente, el mundial iba a tener lugar a comienzos de marzo en Egipto y, como os podréis imaginar, tuvieron que posponer el evento. Ahora va a tener lugar en Orlando (Florida) en Mayo. Es mucho más cómodo que tener que ir hasta Egipto, pero la verdad es que ir a DisneyWorld va a saber a poco cuando nos habíamos hecho a la idea de ver pirámides :-/

Ah, y en Globus nos han vuelto a admitir como organización mentora en Google Summer of Code.

Me parece que no me dejo nada en el tintero. El próximo trimestre (otras diez semanas a partir de este lunes) sólo voy a impartir una asignatura, Redes, donde, entre otras cosas, los estudiantes van a implementar un router. En fin, espero que no haya otra sequía blogueril de tres meses, que se supone que andaré menos liado este trimestre (pero eso lo he dicho muchas otras veces, así que quien sabe…).

Pastizal for the piños

Uno de los “benefits” de mi actual empleo es un jugoso seguro dental, así que decidí visitar a mi dentista en Chicago para que me pegase un repaso. Cuando era estudiante, sólo iba al dentista para emergencias, y dejaba las revisiones para mi dentista habitual en Bilbao, principalmente porque ir al dentista en EEUU (si no tienes un seguro dental) sale bastante caro. Por ejemplo, la unica emergencia dental que tuve aquí en Chicago fue un empaste que se me cayó, dejando un agujero considerable en una de mis muelas. La dentista decidió que el diente estaba lo suficientemente dañado que era necesario ponerle una corona al diente, y un empaste al diente de al lado. Resultado: unos $1,500 de golpe.

Sin embargo, mi actual seguro dental cubre este tipo de gastos. Así que lo dicho: fui a la dentista a que me echase un vistazo. También coincidía que se me había caido otro empaste, y había que arreglarlo. En fin, tras echar un vistazo, la dentista concluyó que había que hacer cinco empastes. Como ya sabemos, ir al dentista es como ir al mecánico; vas para un cambio de aceite y siempre te encuentran algo más. Visto que tenía un bujero impresionante en una de mis muelas, uno de los empastes era claramente necesario. Los otros dos eran “re-empastes”, empastes que ya tenían cierta edad, estaban desgastados, y era conveniente reemplazarlos. Los otros dos empastes me parece que me los metió doblados, pero vistos los rayos X, y los agujeros en ciernes, estoy dispuesto a creer que por lo menos van a servir algún proposito.

Parentesis: Al parecer mis empastes están bastante desgastados (y son propensos a caerse) porque tengo la costumbre (inconsciente) de apretar los dientes de noche, lo que produce fricción sobre la superficie de los dientes, desgastandola poco a poco (una condición denominada bruxismo). Se puede solucionar facilmente si te pones un “retainer” por la noche, algo sobre lo que he sido cada vez menos disciplinado desde que me quitaron el aparato dental. Ahora me lo pongo sin falta todas las noches :-P En fin, que lo del “retainer” no es solo para mantener los dientes bonitos.

En fin, una evaluación, una limpieza de boca, y cinco empastes. El coste total, si no tuviese seguro dental, es…

$2,045

Vamos, unos 1,500€ al cambio. Por cinco putos empastes. Eso sí, ese es el precio que tendría que haber pagado si no tuviese seguro dental. Como tengo seguro, y el dentista es un “dentista concertado” de la aseguradora, ofrecen unos precios especiales. Así que el dentista solo me cobra $1,005 (unos 700€). Y como el seguro cubre la mayoría del empaste, me reembolsan $651 (unos 470€). Así que el coste final resulta ser:

$354 (unos 250€)

Bueno, 250€ por cinco empastes (y una evaluación y una limpieza de boca) me parece razonable. Pero me toca las narices que, si no tienes seguro dental, un tratamiento tan básico como unos empastes te puede salir unos $2,000. Y ojo que, incluso con seguro dental, yo todavía tengo que adelantarle al dentista $1,000, y esperar unas semanas a que la aseguradora me mande un cheque con el reembolso de los $651. Y he tenido suerte de que los empastes los cubren al 90%; cuando me toque hacerme una corona o algo más fuerte, la aseguradora solo cubre el 40%.

¿La moral de la historia? Ninguna, aparte de que me sigue tocando las narices como funciona la sanidad en este país.